Nvidia Shield Console y el paradigma de la nube gamer

Hace algunas semanas atrás, como algunos sabrán, Nvidia dio un golpe noticioso anunciando su nueva consola: la Nvidia Shield, basada en un CPU Tegra X1 de 8 Cores, un GPU Maxwell de 256 cores con 3GB de RAM y 16GB de almacenamiento que corren sobre Android, según lo declarado por el verde fabricante esta consola correría Crysis 3 y otros titulos de alta exigencia lo que la pondria a la altura de las consolas actuales PS4 y XBOX-one.

Esta consola según lo indicado por sus creadores, ha tomado mas de 5 años de desarrollo y se encontraría lista para ser lanzada junto con un ecosistema de 50 juegos el dia en que aparezca en las vitrinas, estos aumentarán a 100 para final de año. Titulos como Batman Arkham Knight o Metal Gear Solid V, son la muestra de que Nvidia planea empujar su nuevo producto con bastante fuerza.

No obstante lo anterior la prensa especializada y los fanaticos han sido algo tibios en el recibimiento de esta noticia, al parecer debido a que las caracteristicas no serian todo lo rompedoras que se podría esperar del fabricante N°1 de tarjetas para juegos en el mundo, especialmente teniendo en cuenta el uso de Android y no un sistema operativo propietario.

Sin embargo, realizando un analisis, cabe entender que la apuesta a mediano plazo claramente no tiene que ver con el hardware de la consola, sino mas bien con el soporte de GRID+, la plataforma de juegos en la Nube que Nvidia está tratando de impulsar.

¿Que es Grid?

En terminos simples, Grid es un sistema por streaming, es como un Netflix pero orientado a juegos, esto significa que existe un proveedor en la nube (que en el fondo es un Datacenter distribuido en realidad) que entrega el servicio el cual descarga el contenido hacia una estacion local (la consola en tu hogar) para ser visualizado, esto ya ha sido explorado anteriormente sin mucho exito, debido principalmente a falta de interes de los usuarios, lo cual a su vez es consecuencia de falta de titulos que movilicen aquél interés.

En el mundo del contenido multimedia esta modalidad se encuentra en un estado de madurez importante, sin embargo, los sistemas de streaming multimedia como Netflix cuentan con la ventaja de que el contenido que ellos proporcionan es estático (Sexto Sentido siempre terminará igual… con los creditos ), mientras que en el mundo de los juegos se agrega la dificultad de la interacción con el usuario, el input del gamer que esta en su casa debe ser enviado de vuelta a los servidores y este debe ser procesado para que genere la reacción en el juego, para luego enviar de vuelta el resultado (imagen y video). Esta interactividad y la dependencia del contenido respecto del input del usuario, es lo que complejiza dar un servicio como este, no obstante Nvidia ha indicado que sus sistemas y datacenter se encuentran en condiciones de realizar estas operaciones en un tiempo muy pequeño lo que sería casi imperceptible para el usuario.

Las Ventajas

Desde la irrupción del concepto “Cloud” que hemos ido cada vez visualizando de mejor manera y en forma practica las ventajas de manejar el Pr0n contenido centralizadamente en internet, muchas de estas ventajas podemos extrapolarlas tambien al mundo de los juegos: poder acceder a nuestros juegos desde cualquier lugar, poder guardar nuestras partidas avanzadas online (y no depender de un dispositivo que las guarde), mejorar nuestra experiencia de juego sin necesidad de cambiar de hardware (casi como decir que tus cartuchos de snes funcionen en tu N64 ), costos relativamente bajos (debido a las economias de escala) y disponibilidad de estrenos al instante, esta entre otras ventajas sería tremendamente importantes para la industria y podrian mejorar la experiencia de miles de gamers en el mundo.

El problema aparece cuando te das cuenta que el servicio no depende enteramente de Nvidia, ni de sus datacenters, ni de la consola, ni de los juegos…

Las desventajas

Actualmente cuando uno pretende tener una experiencia de juego completa tiene 2 opciones: comprar una consola actual conectarla a tu televisor de ultima generación, comprar un juego y disfrutarlo, por norma general esa experiencia está de alguna forma asegurada por quienes desarrollaron para esa consola. La segunda opción es comprar un pc con el hardware adecuado, comprar el juego y con resultados muy similares.

En el caso de una modalidad completamente desde la “Nube”, la experiencia no dependerá del hardware porque este estará asegurado por el proveedor, pero si dependerá completamente de la calidad de tu conexión, de las redes, tanto en transferencia como en latencia.

Según los chicos de Polygon, que pudieron tener acceso a experimentar el uso de una consola Shield + Grid, en modalidad 720P para tener una experiencia razonable a 30FPS, se requiere por lo bajo una conexión de 5Mb/s, siendo 15Mb/s lo recomendado. En caso que quieras disfrutar de 1080P y 60FPS, lo requerido llega a los 15Mb/s pero lo recomendado se eleva a 50Mb/s.

Haciendo las cuentas con los numeros anteriores, podemos decir que para 1 hora de entretencion en modalidad basica 1080P se requieren descargar cerca de 6,25GB de datos, mientras que en la modalidad a 50Mb/s esto se puede elevar tanto como 20GB por cada hora (sobre 300MB por minuto).

Junto con lo anterior, según lo declarado por la gente de Nvidia, el ciclo de procesamiento de la información entre que se muestra al usuario, se envia el input y vuelve al usuario toma 150ms, por lo que de agregar mayor latencia por temas inherentes de la conexión podrían desmejorar notablemente la experiencia de usuario.

Siguiendo con lo anterior según la gente de Polygon el delay es muy pequeño, y probablemente imperceptible para la mayor parte de las personas, no obstante en juegos donde el tiempo de respuesta es critico (como un beat’em up), podria ser algo molesto.

El Contexto Global

En Estados Unidos y en general en los países desarrollados desde hace un tiempo hasta ahora se encuentra muy en la polémica el tema de la neutralidad en la red. Unos piensan que Internet debe ser un territorio libre para desarrollar iniciativas, negocios, etc… en esta postura se pueden encontrar empresas como Google o apple. Por otro lado hay quienes piensan que el costo de las redes debido al crecimiento indiscriminado de iniciativas de negocio particularmente, han hecho que el costo para los isp sean muy elevados y no se pueda mantener el modelo de negocio “plano” por mucho más tiempo.

Esta batalla, según los expertos, finalmente nace principalmente debido a Google, quienes a lo largo del tiempo han desarrollado un negocio muy lucrativo a través de un medio que es provisto por empresas que no participan de las ganancias, eso por supuesto genera un gran inconformismo en los proveedores de servicio de red.

Finalmente el exponencial crecimiento de los contenidos multimedia han obligado a las empresas de networking a exprimir y aumentar los esfuerzos para mantener la calidad del servicio (o limitarlo derechamente), si a esto sumamos que los grandes consumidores de ancho de banda son empresas que están generando muchas ganancias como Spotify, Appstore, Netflix, YouTube, etc. los isp están viendo desde la vereda del frente cómo fluye el dinero, parece bastante lógico que quieran una tajada de eso aunque sea a punta de demandas y polémicas, ¿el problema?, que nosotros los usuarios nos encontramos como el “jamon del sandwich”.

¿Que tiene que ver Nvidia en todo esto?, pues solamente que entran como un pelo más a esta sopa pero que de tener éxito generarán gran cantidad de tráfico. Si bien la industria no tomo con mucha seriedad las incursiones anteriores, fue porque también eran empresas sin demasiado tiraje, pero en el caso de Nvidia el escenario es totalmente distinto debido a toda la influencia que ya tienen en el mercado, y lo que ya están prometiendo para su lanzamiento es mucho mas de lo que cualquiera haya hecho antes.

El contexto latinoamericano

A diferencia de los países desarrollados, en latinoamerica la realidad del mundo de los proveedores de servicio es bastante distinta y es que todos sabemos que las conexiones en nuestros países son de menor calidad, a mayores costos y por las distancias muchas veces con latencias bastante altas. Sumado a lo anterior, si bien no existe una confirmación, en chile es de sabiduría popular que los proveedores de servicio realizan traffic shapping a aquellos contenidos que generan más uso de ancho de banda.

Bajo este escenario no sería ninguna sorpresa que la experiencia de usuario por estos lares fuera muy inferior a lo esperado.

Cuales son los peligros

Sabemos que Nvidia es una empresa con fuertes lazos comerciales en la industria de los juegos por lo que es bastante factible que en esta ocasión la idea de un servicio de juegos en la nube pueda despegar de forma definitiva y duradera, teniendo esto en consideración es razonable pensar que Nvidia por su lado está consciente que debe entregar el mejor servicio posible pero no sabemos si eso estará enfocado solo en las naciones desarrolladas o incluso solo en USA.

Los peligros que se vislumbran tienen que ver con las condiciones especiales de nuestra región, pero no sólo se encuentra asociado al comportamiento histórico de nuestros proveedores de servicio de Internet local que podrían entregarnos conexiónes capadas o de mucha latencia, sino que existe el riesgo de que en los países desarrollados sea un éxito y nosotros nos quedemos abajo por razones tan simples como no tener un “nodo” que proporcione baja latencia para nuestra región.

Si esto se vuelve un éxito en USA y en los paises desarrollados, permitirá bajar los costos de los fabricantes de forma dramática, lo que impulsaría a la industria a irse por ese camino y eventualmente desechar los formatos tradicionales usados hasta ahora.

De ocurrir lo anterior y de no cambiar las condiciones de conexión de nuestra región, nos encontraríamos en un panorama dónde tendríamos un servicio online desmejorado y pocas alternativas.

Por contraparte si los proveedores deciden entregar un mejor servicio en este escenario, es probable que se vea encrudecida la batalla con las empresas de servicios como Google por el costo que dicen, “esta asociado a su crecimiento”, esto podría decantar finalmente en un mayor costo de las conexiones o lo que podría ser peor la entrada de los costos por tramo de descarga como sucede con los planes de datos moviles.

Basta de apocalipsis, yo quiero creer

Las ventajas de un sistema en la Nube son innumerables, pero en el mundo gamer esto es particularmente beneficioso, ya que estamos hablando de un mundo en donde no es necesario contar con el ultimo hardware, con el gasto que eso implica, y sin embargo a diferencia de las consolas tradicionales, en la medida que van saliendo nuevos titulos que requieren mas poder de procesamiento, este siempre se realizará en la nube, por lo que será mucho menos factible ver titulos “recortados” por falta de maquina para correrlos, si lo quisieran podria ser un dispositivo que nunca se volveria obsoleto por falta de procesamiento.

Si a esto le sumamos que el Nvidia Shield puede funcionar como un centro multimedia, tenemos quizas el centro de entretencion definitivo, un duro contrincante para la PS4 y la Xbox-One, ya que si lo pensamos bien por un lado la fortaleza de la PS4 se encuentra en su hardware, cosa que la Nvidia Shield puede cubrir a través del computo en la Nube, y por otro si la Xbox One entrega una experiencia de integración multimedia sin precedentes, la consola de Nvidia al estar basada en Android amplia su espectro de integracion hacia el sistema operativo con mas aplicaciones del mundo.

Pensamientos finales

Es razonable pensar que probablemente los paradigmas de los dispositivos gamer en el futuro proximo cambien radicalmente, en este contexto los productos descargables parecen haber sido solo un escalon para llegar a la evolución definitiva de un paradigma que hasta ahora ha dependido notablemente del “hardware en casa”, de ser así, la industria cambiará notablemente y los actores que estan actualmente como protagonistas mas vale que se preparen para el vendabal, porque el dinero se irá a otro lado y eso al parece Nvidia lo tiene bastante claro.

Si bien en un paradigma en la Nube, el mundo el hardware podría quedar relegado solo al datacenter, el protagonismo de los productos “fisicos” es heredado por el mundo de las redes, las que se vuelven cada vez mas primordiales, ¿como avanzará el mundo en este aspecto?, no lo sabemos, pero hay cierta claridad de que probablemente los servicios de networking para acceso a internet tenderán a cambiar y esperemos que no en perjuicio de los usuarios.

Finalmente esperemos que este nuevo paradigma online sea uno que venga a mejorar ojala todos los aspectos de este mercado frente al usuario y que el peligro de que termine siendo una solucion de menor coste pero tambien de peor calidad no se materialice como si sucedió con productos como el famoso Betamax, el vinilo, los sistemas de audio a tubo, las pantallas de plasma etc.

Fuentes: Polygon, NYTimes, ForeignAffairs, Forbes

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